Тяжелоатлет, чемпион мира и Олимпийских игр Леонид Иванович Жаботинский родился 28 января 1938 года в селе Успенка, Краснопольского района Сумской области Украинской ССР (ныне Украина).

В 1941 году семья Жаботинского переехала в Харьков, где пережила немецкую оккупацию.

С детства Леонид увлекался спортом, занимался боксом, борьбой, легкой атлетикой. Любовь к спорту Жаботинскому привил отец, Иван Филиппович, который был спортсменом-любителем.

Окончив 7 классов, Жаботинский пошел работать на Харьковский тракторный завод, а также начал заниматься еще в одной спортивной секции — тяжелой атлетики.

В 1954 году Леонид Жаботинский стал мастером спорта по толканию ядра и бронзовым призером чемпионата Украины, однако вскоре спортсмен решил оставить легкую атлетику, чтобы вплотную заниматься тяжелой атлетикой. В этом виде спорта он впервые выступил на чемпионате Украины в 1957 году, где занял третье место (415 кг по сумме троеборья). В 1961 году на первенстве СССР в Днепропетровске по сумме троеборья набрал 500 кг и занял второе место в тяжелом весе.

Вскоре Жаботинский стал основным конкурентом олимпийского чемпиона и мирового рекордсмена Юрия Власова.

В 1963 году Леонид Жаботинский установил свой первый мировой рекорд (в рывке 165 кг), вошел в состав сборной СССР и стал третьим призером чемпионата мира в Стокгольме. На Олимпийских играх в Токио в 1964 году, в острейшем соперничестве с Власовым, Жаботинский установил олимпийские рекорды в сумме троеборья (517,5 кг) и рывке (167,5 кг), мировой рекорд в толчке (217,5 кг) и, опередив конкурента на 2,5 кг, стал обладателем золотой медали. В 1968 году на Олимпиаде в Мехико Жаботинский вновь оставил позади всех своих соперников, опередив серебряного призера в сумме троеборья на 17,5 кг и став чемпионом соревнований.

На чемпионате мира в Варшаве в 1969 году во время рывка Леонид Жаботинский почувствовал сильную боль в спине и вынужден был отказаться от дальнейшей борьбы. Врачи обнаружили, что в районе поясничного отдела у Жаботинского образовался камень. Нужна была срочная операция, во время которой медикам пришлось делать надрез длиной 34 сантиметра и ломать ребра. Период восстановления занял четыре года, во время которых Жаботинскому пришлось упорно работать, чтобы обрести прежнюю форму. В 1973 году он вернулся в спорт, выиграл Кубок СССР и установил мировой рекорд — 183,5 кг в рывке. Последний свой мировой рекорд он установил в 1974 году на чемпионате Вооруженных сил — 185,5 кг в рывке. На следующих сборах Жаботинский повредил колено, последовала операция по удалению мениска, из-за чего тяжелоатлету пришлось завершить спортивную карьеру. К тому времени Леонид Жаботинский получил международную категорию по судейству и стал тренером сборной Вооруженных Сил СССР по тяжелой атлетике.

С 1987 по 1991 он работал военным советником на Мадагаскаре. В 1991 году уволился в запас в чине полковника.

Известный американский актер, культурист и политик Арнольд Шварцнеггер признался в том, что с детства был поклонником советских тяжелоатлетов и, в частности, Леонида Жаботинского. В 2004 году Шварценеггер приглашал своего кумира в гости в США и рассказал ему, что во время Олимпиады в Токио болел именно за него.

Леонид Жаботинский — почетный президент Федерации тяжелой атлетики РФ.

Почетный работник высшего профессионального образования РФ, кандидат педагогических наук, профессор. Является проректором по воспитательной работе и безопасности Московского института предпринимательства и права.

В Запорожье при поддержке местных властей Жаботинский основал клуб тяжелой атлетики общества "Спартак". Почетный гражданин Запорожья.

Жаботинский является учредителем собственного фонда, который занимается поддержкой молодых талантливых атлетов и оказывает благотворное содействие процессу реабилитации спортсменов-ветеранов; занимается организацией в Запорожье международного турнира тяжелоатлетов "Звезды Силы".

Автор книг "Сталь и сердце", "На вершине Олимпа", большого количества учебных пособий и многочисленных публикаций.

Награжден двумя орденами Трудового Красного Знамени, "За заслуги перед Отечеством" II степени, орденом Петра Великого (2004), орденом Украины "За заслуги" II степени (2008), орденами и медалями зарубежных стран.

Леонид Жаботинский женат, у него два сына — Руслан и Вилен. Оба сына — мастера спорта по тяжелой атлетике.